Libros vs. e-books: La ciencia detrás de la mejor manera de leer.

Cuando busques en la librería para comprar un regalo para esa persona especial (o para ti mismo), puede que te encuentres con una decisión difícil: ¿libros electrónicos o los de toda la vida? Cada uno tiene sus pros y sus contras, y la elección de la mejor opción depende de varios factores.

Algunas de las ventajas prácticas de pasar a la tecnología digital son obvias: un pequeño lector electrónico portátil puede llevar una biblioteca entera allá donde vaya, lo cual es estupendo para los viajeros o los que siempre quieren tener una selección de material de lectura.

Por otro lado, las investigaciones demuestran que leer en papel también tiene una serie de beneficios. Además, está el factor nostalgia.

«Lo primero y más importante es tener en cuenta a la persona y sus preferencias de toda la vida», dijo a CBS News el Dr. Matthew H. Schneps, director del Laboratorio de Aprendizaje Visual, una colaboración entre la Universidad de Massachusetts Boston y el MIT. «Algunas personas adoran absolutamente el aspecto, el olor y el tacto del libro clásico sostenido en la mano, y es posible que esas personas no quieran renunciar a la experiencia sensorial de leer en un libro de papel». Si el destinatario de tu regalo es alguien aventurero en lo que respecta a los gadgets, pero que por lo demás no lee mucho con libros tradicionales, regalar un lector electrónico puede ser una experiencia que le cambie la vida.»

He aquí algunos de los aspectos científicos que hay que tener en cuenta antes de comprar un Kindle, un Nook o una pila de libros nuevos de tapa dura.

Los lectores jóvenes y reticentes prefieren los lectores electrónicos

Un estudio de 2014 publicado en la revista Library & Information Science Research descubrió que de 143 estudiantes de 10º curso, la mayoría prefería los lectores electrónicos. Los chicos y los que no se preocupaban mucho por la lectura también compartían una fuerte preferencia por los e-readers.

«Un e-reader tiene más en común con los dispositivos electrónicos que los jóvenes utilizan todo el tiempo, como los smartphones o los iPads, que un libro de papel, en lo que respecta al paso de las páginas, las posibilidades de ajustar el tamaño de la letra, etc.», dijo la autora principal del estudio, Åse Kristine Tveit, en un correo electrónico a CBS News.

La lectura en papel puede aumentar la retención

Varios estudios pequeños sugieren que leer en papel en lugar de en una pantalla electrónica es mejor para retener la memoria y concentrarse. The Guardian informó de un experimento realizado en Noruega en el que se dio a la gente una historia corta para que la leyera en un Kindle o en un libro de bolsillo; cuando se les preguntó más tarde, los que leyeron el libro de bolsillo eran más propensos a recordar los puntos de la trama en el orden correcto.

«Cuando lees en papel, puedes sentir con tus dedos que la pila de páginas crece a la izquierda y se reduce a la derecha», explicó a The Guardian la investigadora principal, Anne Mangen, de la Universidad noruega de Stavanger. «Tienes la sensación táctil de progreso… Tal vez esto ayude de alguna manera al lector, proporcionándole más fijeza y solidez a la sensación de despliegue y progreso del texto, y por tanto de la historia».

El papel se adapta a los lectores con problemas de sueño y fatiga visual

Los altos niveles de luminosidad de la pantalla de un dispositivo electrónico pueden contribuir a la fatiga visual, una condición marcada por el cansancio, la picazón y el ardor de los ojos.

También hay que tener en cuenta a los que leen libros electrónicos en lectores electrónicos que emiten luz por la noche (aunque algunos lectores electrónicos no utilizan pantallas que emiten luz), según dijo a CBS News la Dra. Margaret K. Merga, especialista en lectura y educación de Australia, en un correo electrónico. «La exposición a la luz artificial de los lectores electrónicos que emiten luz puede interferir con la capacidad de los usuarios para dormir, lo que en última instancia conduce a impactos adversos en la salud».

Un estudio de 2014 publicado en la revista PNAS descubrió que leer un libro electrónico antes de acostarse disminuía la producción de melatonina, una hormona que prepara al cuerpo para el sueño. Los libros electrónicos también disminuyen el estado de alerta al día siguiente.

Los libros electrónicos ayudan a los discapacitados visuales

Las personas con problemas de visión o trastornos de la lectura, como la dislexia, pueden beneficiarse más de los libros electrónicos porque ofrecen una serie de opciones para cambiar el tamaño del texto y el espaciado de las líneas. Un estudio publicado en 2013 en la revista PLOS One observó la comprensión y la velocidad de lectura en 103 estudiantes de secundaria con dislexia. El estudio descubrió que las personas con dislexia leían con mayor eficacia y facilidad cuando utilizaban el lector electrónico en comparación con la lectura en papel.

Schneps, autor principal del trabajo, dijo: «Lo que marcó la diferencia fue la capacidad del dispositivo de mostrar líneas de texto extremadamente cortas (unas dos o tres palabras por línea), así como su capacidad de espaciar el texto. Cuando estas personas leían utilizando el formato modificado, su lectura mejoraba instantáneamente».

Su equipo tiene un sitio web en el que la gente puede ver los efectos de algunas de estas características antes de hacer la compra. Prueba los consejos interactivos en readeasy.labvislearn.org.

La afición por los libros

Muchos amantes de los libros siguen prefiriendo la opción tradicional y valoran la sensación táctil de un libro de papel encuadernado. «Los libros de papel están, por regla general, muy bien diseñados, tienen buen aspecto y olor, y llevan consigo un toque más humano», afirma Tveit.

Según la experiencia de Merga con estudiantes de Australia, los lectores ávidos también suelen preferir la lectura en papel. Mientras realizaban el Estudio de Australia Occidental sobre la Lectura de Libros en los Adolescentes (WASABR), Merga y sus colegas descubrieron que los estudiantes preferían leer libros de papel. «Un estudiante describió esta actitud como una preferencia por ‘poseer algo (en lugar de) sólo usarlo'», dijo Merga.